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Les fossiles momifiés du Massif du Coiron en Ardèche

Bernard Riou


Le Massif du Coiron correspond aujourd'hui à un plateau basaltique qui s'étend entre Privas, Villeneuve de Berg et Rochemaure. Son plus haut point, la montagne de Blandine, culmine à 1010 mètres, et son altitude moyenne se situe à environ 700 mètres.


La formation du Coiron et de la Diatomite

Il y a près de 8 millions d'années à l'emplacement actuel du massif du Coiron en Ardèche, une intense activité volcanique commença à se manifester. Sur des terrains d'origine sédimentaire, des colonnes de lave se sont introduites par des fissures et sont entrées en contact avec des nappes phréatiques. D'importantes explosions se sont produites formant des cratère de type "maar". Dans ces lacs de cratère et grâce à ce contexte volcanique se sont constitués des milieux riches en silice où se sont développées des milliards de minuscules algues : les diatomées. Les squelettes de ces algues ont formé d'importants dépôts volcano-sédimentaires. La diatomite est une roche siliceuse résultant de l'accumulation au cours du temps de squelettes d'algues.


Une roche, La Diatomite

La diatomite est aussi appelée terre à diatomées, et se caractérise par sa légèreté et sa composition, essentiellement de la silice, sous la forme hydratée d'opale. C'est une roche blanche, très légère (densité inférieur à 1, qui peut flotter), friable, poreuse, insoluble et présentant une inertie chimique. La France est actuellement le deuxième producteur mondial de cette matière après les Etats-Unis. Le gisement exploité le plus important d'Europe se localise en Ardèche. Des applications très diversifiées : la filtration (bière, vin, eau, huiles alimentaires, antibiotiques, vernis,...), les charges minérales, les isolants, les abrasifs.


Les conditions de fossilisation et les fossiles découverts

Dans la diatomite, les fossiles sont préservés à l'état de momies, il s'agit d'une fossilisation exceptionnelle, on recense seulement 7 milieux de momification naturelle ; l'ambre jaune (résine fossile), la glace, la tourbe, le bitume, le sel, l'ozocérite (paraffine naturelle) et la diatomite. Parmi les spécimens les plus spectaculaires découverts par Bernard Riou dans ces diatomites de l'Ardèche, on note une femelle Hipparion (ancêtre du cheval) conservée avec son foetus, des rats sauteurs, lièvres siffleurs, deux ancêtres des sangliers mesurant 1m70 de longueur et pesant près de 300kg... A découvrir aussi des poissons, batraciens, reptiles, un oiseau, de très nombreux insectes ainsi qu'une flore tout à fait remarquable : feuilles de chêne, vigne, tilleul, châtaigniers... et la plus ancienne châtaigne! Ces fossiles permettent une reconstitution précise de l'environnement et témoignent d'un climat subtropical en Ardèche au Miocène supérieur.


Musée de Paléontologie de La Voulte-sur-Rhône
4 quai Anatole France
07800 La Voulte-sur-Rhône
Tel : 04-75-62-44-94




Lièvre siffleur

Lièvre siffleur


Batracien fossile

Batracien


Hipparion (ancêtre du cheval)

Femelle Hipparion (ancêtre du cheval) conservée avec son foetus




Ancêtres des sangliers mesurant 1m70 de longueur et pesant près de 300kg

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